Un robot alpinista aiuterà gli scienziati a trovare la vita su Marte

Un robot alpinista aiuterà gli scienziati a trovare la vita su Marte

Un robot in grado di simulare le pendenze di scogliere ripide un giorno aiuterà a esplorare Marte e trovare segni di vita.

Recenti esperimenti con l'arrampicatore di robot Cliffbot hanno dimostrato che è in grado di esplorare i luoghi più difficili che gli astronauti non sono in grado di raggiungere, anche se richiede la modernizzazione per superare gli ostacoli più difficili.

I burroni e i canyon con ripide scogliere si osservano su Marte. Antichi canali d'acqua tagliavano molte valli sul Pianeta Rosso, suggerendo che l'acqua una volta scorreva sulla superficie di Marte, che ora è un mondo secco e polveroso.

La probabilità che l'acqua una volta fluisse su Marte aumenta le possibilità che la vita possa esistere sul pianeta o che possa esistere ancora lì, nascosta nei bacini sotterranei. L'acqua liquida, come sappiamo, è un elemento importante per la vita e la vita esiste ovunque ci sia acqua liquida.

Un robot alpinista aiuterà gli scienziati a trovare la vita su Marte

Lo stesso robot alpinista Cliffbot

Per tracciare la storia di Marte sulla disponibilità della vita, gli scienziati vorrebbero saperne di più sul passato del pianeta. Sulla Terra, i ricercatori ricorrono spesso allo scavo: il materiale più vecchio si trova solitamente a grandi profondità. Tuttavia, gli scavi su Marte non sono facilmente accessibili, poiché ciò richiede attrezzature pesanti che non è facile da inviare su un altro pianeta.

Invece di scavare con l'aiuto di astronauti o robot, gli scienziati vogliono esplorare le gole e i canyon naturali del Pianeta Rosso, dove è possibile visualizzare gli strati di roccia. Un robot in grado di modellare le pendici delle scogliere contribuirà a sbloccare la chiave della storia marziana. In un certo senso, più ci immergiamo più in profondità, più guardiamo al passato del Pianeta rosso. Dal 2001, Planète Mars (comunità marziana francese) sta sperimentando sonde in grado di scendere lungo ripide scogliere su cavi speciali. L'obiettivo è che gli astronauti controllino manualmente il veicolo da ricognizione Cliff o Cliffbot utilizzando telecamere e altri strumenti scientifici a bordo del robot per analizzare complessi luoghi difficili da raggiungere.

Un robot alpinista aiuterà gli scienziati a trovare la vita su Marte

Alain Sushie e Derek Shannon con il robot Cliffbot

L'ultima serie di prove Cliffbot è stata condotta nell'ambito del progetto MARS2013 dello Austrian Space Forum nel febbraio 2013. Gli studi sono stati condotti nel deserto marocchino, dove la geologia e la topografia del Sahara sono simili a quelle di Marte.

Cliffbot è stato guidato da operatori che indossavano tute spaziali Aouda.X, progettate per dimostrare che un astronauta in una tuta spaziale reale è in grado di controllare un veicolo Marte. Sebbene la tuta spaziale Aouda.X non sia completamente ermetica come una vera tuta spaziale, può imitare molte delle principali restrizioni di movimento che gli astronauti su Marte avranno.

Gli scienziati hanno sperimentato Cliffboth su rocce più alte che mai (il robot è stato precedentemente testato su rocce a meno di 59 piedi o 18 metri di altezza). Sono riusciti ad abbassare il Cliffbot su un cavo di 150 piedi (46 m) di lunghezza.

La telecamera ad alta definizione grandangolare montata su Cliffbot è stata in grado di trasmettere foto di numerosi bacini fossili situati in rocce marocchine, suggerendo che il robot potrebbe aiutare gli astronauti a identificare caratteristiche anomale simili su Marte.

"Un'importante conseguenza degli esperimenti di Cliffbot è stata la dimostrazione che potremmo sostituire il trapano su Marte usando un robot in grado di scendere dalla montagna", ha detto l'autore dello studio Alain Souchier, ingegnere meccanico, presidente dell'associazione Planète Mars a Vernon, in Francia. Tuttavia, il robot ha avuto alcuni problemi durante i test. In un caso, gli operatori non potevano abbassare il Cliffbot lungo il pendio, poiché un masso di 15.7 pollici (40 centimetri) era incuneato tra la guida a destra e i raggi. Un modo per risolvere questo problema in futuro è utilizzare anelli solidi senza raggi.

Inoltre, gli scienziati hanno posizionato la fotocamera sul retro di Cliffbot e ha aiutato gli operatori a visualizzare l'ambiente circostante. Tuttavia, quando la pietra era bloccata tra i raggi del robot, gli operatori non potevano vedere il problema. Gli scienziati hanno suggerito che in futuro potrebbero aggiungere telecamere mirate alle ruote per identificare tali problemi.

"Questi cambiamenti sono tecnicamente abbastanza facili da implementare", ha detto Sukhiye.

I ricercatori hanno notato che Cliffbot in futuro potrebbe eseguire lo stesso tipo di esperimenti scientifici effettuati da altri rover. Ad esempio, può portare con sé un rivelatore di metano, un gas organico, la cui esistenza può indirettamente indicare l'esistenza della vita su Marte. Un altro strumento utile può essere il laser L.I.F.E., che può rilevare altre molecole, come la clorofilla, che sono potenziali segni di vita.

Ulteriori esperimenti con Cliffbot sono previsti per il 2015 nello Utah.

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